Embriones de rinoceronte hechos en laboratorio para salvar subespecies casi extintas

El desarrollo es un primer paso hacia el objetivo mucho más distante de resucitar al rinoceronte blanco del norte, cuyo último macho murió este año 

 

Si le hubieras preguntado a Thomas Hildebrandt hace una década si el rinoceronte blanco del norte podría salvarse, su respuesta hubiera sido desalentadora. Los números del rinoceronte se habían reducido a un solo dígito, y los pocos individuos que quedaban tenían problemas reproductivos graves.

“Pensamos: ‘La historia ha terminado'”, dijo la Dra. Hildebrandt, bióloga reproductiva de la vida silvestre en el Instituto Leibniz para el Zoológico y la Investigación de Vida Silvestre y la Universidad Libre de Berlín. Su pronóstico se hizo aún más sombrío cuando Sudán, el último macho de la subespecie, murió en cautiverio la primavera pasada .

Pero el miércoles, el Dr. Hildebrandt y un equipo de colegas informaron en la revista Nature Communications que la historia del rinoceronte blanco del norte no se ha terminado.

Usando esperma congelado de rinocerontes blancos del norte y huevos de rinocerontes blancos sureños estrechamente relacionados, los científicos crearon embriones híbridos que potencialmente pueden ser implantadosen madres sustitutas de rinocerontes blancos del sur.

Este logro de laboratorio es un paso muy temprano hacia el objetivo a largo plazo de resucitar a una población de rinocerontes blancos del norte de sangre pura, dijo Jan Stejskal, director de proyectos internacionales en el zoológico Dvur Kralove en la República Checa y autor del artículo. , en una conferencia de prensa el martes.

Múltiples equipos alrededor del mundo ahora están trabajando en colaboración en opciones de alta tecnología para traer de vuelta al rinoceronte blanco del norte, que ahora está funcionalmente extinto. Solo dos hembras, una pareja de madres e hijas llamada Najin y Fatu, todavía están vivas en Ol Pejeta Conservancy en Kenia.

 Una de las avenidas es la fertilización in vitro con huevos de rinoceronte blanco del norte y esperma. Esto involucraría la producción de embriones tempranos en placas de Petri que luego podrían transferirse para desarrollarse en rinocerontes blancos sureños sustitutos, otra subespecie.

El Dr. Hildebrandt y sus colaboradores comenzaron a investigar esta posibilidad. Habían congelado muestras de esperma de cuatro machos blancos del norte, y con éxito utilizaron una muestra para fertilizar huevos de dos hembras blancas del sur, creando cuatro embriones híbridos en total. Además, crearon tres embriones de rinoceronte blanco meridional completo.

El siguiente paso es implantar los embriones blancos o híbridos del sur en sustitutos, lo que debería ocurrir en los próximos meses, dijo Cesare Galli, fundador y director general de Avantea, una compañía de biotecnología reproductiva con sede en Italia y autora del artículo.

Si eso tiene éxito, los investigadores pedirán a las autoridades de Kenia que les permitan recolectar huevos de Najin y Fatu, y luego fertilizarán los óvulos de las hembras con esperma de rinoceronte blanco del norte almacenado. El equipo espera ver el primer rinoceronte blanco del norte de pura raza nacido para un sustituto a través de este método en tres años, dijo el Dr. Hildebrandt.

Una desventaja importante de esta táctica es que el conjunto genético de solo dos vacas blancas del norte y cuatro toros es extremadamente limitado, y probablemente llevaría a una endogamia severa .

Debido a esto, el equipo del Dr. Hildebrandt y un grupo dirigido por investigadores de San Diego Zoo Global también están explorando otro enfoque, utilizando las llamadas células madre pluripotentes inducidas (también conocidas como células iPS). Estas células se han reprogramado en lienzos en blanco: pueden convertirse en cualquier otro tipo de célula en el cuerpo, incluidos los óvulos y las células de esperma.

La estrategia es prometedora porque los investigadores ya han generado células iPS (aunque no células de óvulos y espermatozoides) de células de piel de rinoceronte blanco del norte, y porque el Zoológico de San Diego tiene una colección genéticamente diversa de células de la piel de 12 rinocerontes blancos del norte.

Mientras tanto, es importante buscar la posibilidad más inmediata de la fertilización in vitro con los huevos de Najin y Fatu, dijo, especialmente si las dos hembras blancas del norte aumentan o socializan a los terneros potenciales durante su vida.

Los científicos de la conservación aplaudieron ampliamente la sofisticación técnica del nuevo estudio, pero varios expresaron su preocupación por confiar demasiado en soluciones de alta tecnología.

Todavía es “un largo camino desde la creación de un embrión hasta tener un nacimiento viable, y luego un camino aún más largo desde el éxito hasta la creación de una manada de rinocerontes”, dijo Susie Ellis , directora ejecutiva de la Fundación Internacional Rhino.

Le preocupaba que la tecnología pueda ser “el objeto brillante en la habitación” que desvía la atención de la protección del hábitat o respalda los esfuerzos cruciales de conservación en el terreno para los  rinocerontes restantes .

Terri Roth, directora del Centro para la Conservación e Investigación de la Vida Silvestre en Peligro de Extinción en el Zoológico de Cincinnati, dijo que salvar al rinoceronte blanco del norte – o cualquier especie – en última instancia requerirá múltiples facetas.

“Todos deberíamos estar trabajando en tantas estrategias como sea posible”, dijo. “No arrojemos a nadie, porque no se puede predecir lo que va a suceder”. Necesitamos toda la ayuda que podamos conseguir.”

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